Kritik | Angela Gilmour och Beth Jones, "Shadow Forests"

Överborgmästarens paviljong, Cork; 16 mars – 23 april 2022

Angela Gilmour, The Dawn of Trees, (första skogarna, 385 Ma Cairo, USA), 2022, akryl på*FSC björkpanel; fotografi av Angela Gilmour, med tillstånd av konstnären och Sample Studios på Lord Mayor's Pavilion. Angela Gilmour, The Dawn of Trees, (första skogarna, 385 Ma Cairo, USA), 2022, akryl på*FSC björkpanel; fotografi av Angela Gilmour, med tillstånd av konstnären och Sample Studios på Lord Mayor's Pavilion.

Vad är en träd? Detta är en av de där otroligt trubbiga frågorna som skenbart verkar ha ett ganska enkelt svar; kanske något i stil med: växtliknande saker med trästammar och löv. Men som de flesta frågor som framstår som nästan för uppenbara, är svaret långt ifrån enkelt. Det visar sig att många av de äldsta kända trädgrupperna, som Cladoxylopsida (en utdöd art för omkring 380 miljoner år sedan), faktiskt var bladlösa. 

Dessutom tillhör "träd" – eller vad vi vanligtvis klassificerar som sådana – inte en traditionell monofyletisk grupp. Det vill säga, de gemensamma förfäderna till många träd är saker som är inte träd – lönnen och mullbärsträdet är två sådana exempel. Detta liknar det mer allmänt kända fenomenet karcinisering, där kräftdjur utvecklas till krabbaliknande former. I ett fall av konvergent evolution fortsätter olika grupper av växter – i vissa fall, både geografiskt och temporärt förskjutna – att förvandlas till träd. Ja, träd finns, men kategorin "träd" kan ses som en abstraktion; en teoretisk modell som ger ett sken av ordning och reda till ett nätverk av enorm komplexitet.

Att tänka på träd som symboliska abstraktioner är användbart när man överväger utställningen "Shadow Forests", av konstnären Angela Gilmour och författaren Beth Jones, som nyligen presenterades på Lord Mayor's Pavilion i Cork. För även om det är det handla om träd – saker som är så allestädes närvarande att de kan tas för givna – skillnaden här är att dessa modeller är utdöda. De olika verken fungerar som estetiska "tidsmaskiner", och ger tittarna någon form av tillfällig inblick i ett atavistiskt förflutet. Liksom kategorin 'träd's invecklade härkomst, artikulerar de presenterade konstverken utåt en annan typ av institutionell tvetydighet, med utgångspunkt i utställningsskapande släktforskning, både inom konsthallen och naturhistoriska museet. 

Utställningen har utvecklats från fältforskning gjorda av Gilmour och Jones på olika platser som innehåller trädfossiler från forntida skogar, inklusive Catskill Mountains i delstaten New York och Svalbard i norra Arktis. De olika verken som visas – akrylmålningar, 3D-printade fossilavgjutningar, bläckteckningar och video – presenterar sig själva som de empiriska resultaten av dessa studier, med de mest framgångsrika exemplen de som mer öppet lutar sig in i den tendensen.

De fem målningarna som visas här kanaliserar formaliteten i romanska landskap, där naturen historiskt sett blev platsen för ett estetiskt sublimt. Den mest intressanta av dessa, Borrhål genom djup tid (första skogarna – 383 Ma Gilboa, USA) (2022), undviker denna tendens och antar ett nästan kitschigt, sci-fi-uppträdande, med scenen av utdöda Cladoxylopsida-träd klaustrofobiskt inramade av ett borrhål som existerar som en portal in i en era, så ofattbart borttagen från vår egen att det blir omöjligt att tillräckligt förstå. Denna skakande sammanställning kan också observeras i de ömtåliga tuschteckningarna, som visar olika arter av långa utdöda träd. 

När jag konfronterar dessa konstverk påminns jag omedelbart om det mänskliga förflutna; mellan XNUMX- och XNUMX-talen fanns det botaniska illustrationer i överflöd i tidskrifter som ägnade sig åt naturvetenskap. Handritade illustrationer gav så småningom plats för fotografi, och så målningar som dessa framkallar automatiskt förindustriella historier, men mätt i mer hanterbara hundratals år, snarare än hundratals miljoner.

Den konceptuella tematiken för showen är idén om "djup tid", som beväpnade mänskligheten med vetenskaplig kunskap om tidsskalor som existerade bortom traditionella tidsmässiga förståelser. Den stora strömmen av nedtecknad mänsklig historia, som sträcker sig över ungefär 5,500 XNUMX år, kollapsar till den till synes oändliga utvecklingen av en jordisk kronologi som sträcker sig bakåt miljoner, hundratals miljoner och miljarder år. 

När videon fungerar, Skuggskogar (2022) och Drömmer om träd (2022) informerar tittaren om kolfyndigheterna som var avgörande för att kickstarta och sedan accelerera den industriella revolutionen – föregångarna till våra egna postindustriella informationssamhällen – som bildats under miljontals år. Vi är inställda på att ta bort dem alla från jorden på mindre än ett halvt sekel. Alla lösningar på problemet med ekologisk förstörelse är full av komplexitet, men kanske är motivationen för att hitta en väg framåt en betydande förståelse för det djupa förflutna.

Laurence Counihan är en irländsk-filippinsk författare och kritiker, som för närvarande är doktorand och lärarassistent vid avdelningen History of Art vid University College Cork.